18 Feb

”Vi tager ikke til Old Trafford for at tage selfies”

fcm-south
(Foto fra facebook.com/fcmidtjylland)

De uhyre ambitiøse danske mestre fra FC Midtjylland møder et uhyre kriseramt – men stadig stjernespækket – Manchester United-mandskab i første runde af Europa Leagues knock-out-fase. Sport fortalt har i den forbindelse talt med FCM’s bestyrelsesformand Rasmus Ankersen.

Af Kresten Lundsgaard-Leth

Vi skriver det Herrens år 1999, og der er vitterligt tale om to meget forskellige verdener.

I den ene verden realiserer Manchester Uniteds legendariske class of 92-drenge (dvs. David Beckham, Ryan Giggs, Nicky Butt, Paul Scholes (der dog har karantæne) og Neville-brødrene (der dog begge sidder på bænken)) omsider deres fulde potentiale ved at vinde en historisk Treble.

Den sidste af disse tre titler kommer i hus på maksimalt dramatisk manér, da indskifterne Teddy Sheringham og Ole Gunnar Solskjær i overtidens døende sekunder får vendt Champions League-finalen d. 26. maj på Camp Nou, så Bayern Münchens 85 minutter lange 1-0-føring på rekordtid bliver transformeret til en hæsblæsende 2-1-sejr til The Red Devils.

Der er ikke ret mange af mine jævnaldrende (fodboldinteresserede) venner, der ikke kan huske, hvor de var, da de så lige præcis dén kamp. Ligesom de fleste tydeligt husker, at United i det meste af 98/88-sæsonen stiller med de telepatisk tunede Dwight Yorke og Andy Cole som offensiv frontduo, der tilsammen noteres for 53 mål. På samme vis grænser det til det totalt trivielle at gøre opmærksom på, at Uniteds målmand i den pågældende sæson (for sidste gang) er en hærdebred og rødnæset dansker ved navn Peter Schmeichel.

Langt fra Old Trafford
Lidt færre kan formodentlig huske den anden og noget mindre mediebevågne verden, i hvilken de to 1. divisionsklubber Ikast FS (der på pågældende tidspunkt har penduleret mellem Superligaen og 1. divisionen i nogle år) og Herning Fremad godt en måneds tid senere fusionerer til ét enkelt mandskab, der bliver døbt FC Midtjylland. Befolkningsmæssigt og “kulturelt” er Herning storebroren i denne relation, mens det rent sportsligt snarere er ikastboerne, der har en lille smule (mere) at have deres fodboldmæssige lokalpatriotisme i. Aftalen lyder, at Ikast får hjemmebanen det første år, hvorefter klubben skal rykke til Herning og på længere sigt SAS-Arena (nu: MCH-Arena), der vil stå klar fra og med 2004. Rasmus Ankersen er 15 år på dette tidspunkt og skal til at starte på sproglig linje på Herning Gymnasium. Og der er på alle måder meget langt til Old Trafford.

Fast forward til 2016: Efter et mesterskab i Alex Fergusons afsluttende sæson for snart to-et-halvt år siden er det blevet til en syvendeplads, en fjerdeplads og en foreløbig femteplads (der ikke just ser ud til at blive forbedret) i Premier League for Manchester United. Klubben befinder sig med andre ord i en regulær krise spil- såvel som resultatmæssigt for tiden, og temmelig meget tyder på, at man efter denne sæson står overfor sin anden trænerfyring på bare to år. Ferguson sad vel at mærke på posten i hele 27 år. Som om alt dette ikke kunne være rigeligt, er United tilmed blevet ekspederet ud af Champions League allerede efter gruppespillet (endda af lidet skræmmende modstandere som PSV Eindhoven og VfL Wolfsburg), hvorfor man nu er tvunget til at skulle spille Europa League-slutspil, mens kontinentets øvrige multimilliardærklubber leger videre med hinanden og den markant større prestige i Champions League-ottendedelsfinalerne.

Entre Benham & Ankersen
Hos ulvene fra FCM ser historien anderledes opmuntrende ud these days. Sidste år vandt klubben sit første danske mesterskab, der akkurat var glippet året forinden. Klubben er ganske vist ”kun” 3’er i Superligaen efter vinterpausen, men har stadig overskuelige fire point op til førerhunden FCK (United er for deres vedkommende 12 point efter Leicester City (!)).

Derudover har FCM som en af kun få danske klubber kvalificeret sig til knock-out-fasen af den såkaldte Europa League, der har eksisteret som europæisk klubfodbolds second tier-turnering siden 2009 (på bekostning af UEFA-Cup’en). Noget af det afgørende i klubbens nyere historie har indiskutabelt været, at mangemillionæren Matthew Benham i sommeren 2014 sikrede sig 60 % af aktierne i den – på dette tidspunkt rent faktisk konkurstruede – klub, hvilket også førte til, at talenteksperten og forfatteren Rasmus Ankersen (der sidenhen er blevet sportsdirektør i Benhams anden (Championship-)klub, Brentford) overtog posten som bestyrelsesformand i FCM.

Der er blevet talt og skrevet meget om Benhams og Ankersens tiltro til statistisk analyse af spillernes præstationer (og priser), men facit er, at FCM som forsvarende Danmarksmestre er avanceret fra en notorisk vanskelig gruppe – og nu står overfor netop Manchester United i Europa League. Slaget skal i første omgang stå på den jyske hede og MCH-Arena allerede i aften kl. 19.00, inden returopgøret rykker til det sådan ca. sagnomspundne Old Trafford torsdag d. 25/2. Der er med andre ord blevet en hel del kortere til Old Trafford siden 1999.

Sport fortalt har fået mulighed for at stille netop Rasmus Ankersen en række eksklusive spørgsmål forud for aftenens kamp.

Sport fortalt (SF): Går I ind til United-kampen med ærefrygt, eller kan I tværtimod spille frit, eftersom I har alt at vinde, og United-spillerne formodentligt har alt at tabe? Og hvis jeg skal være mere direkte: Vil du vurdere, at I overhovedet har en chance for at gå videre?

Rasmus Ankersen (RA): Vi har helt klart en chance, og vi vil spille den. Vi tager ikke til Old Trafford for at tage selfies. Med sejren over Southampton har vi et bevis for, at vi kan gøre det umulige. Det er den følelse, spillerne går på banen med: En naturlig respekt for en stor og stærk modstander, men også med tanken om, at vi slog Southampton ud, og at Southampton for bare tre uger siden slog Manchester United på Old Trafford.

SF: Hvor meget kan og vil du afsløre mht. jeres taktiske og strategiske overvejelser forud for de to United-kampe?

RA: Det er en balance mellem at forstå modstanderens styrker men ikke at tilpasse sig så meget, at man mister sin identitet. Først og fremmest skal vi turde spille kampen med FC Midtjyllands DNA intakt: Nemlig aggressivitet, mod og fremadrettet pasningsspil.

SF: Er det efter din vurdering en fordel eller en ulempe for jer, at United-spillerne ikke ser ud til at kunne vinde Premier League længere – og at de dermed må føle et ekstra pres i forbindelse med kampene mod FCM?

RA: Det er svært at gisne op. Manchester United har en del skader, og jeg er sikker på, at der er kampe, de har set mere frem til end den på torsdag. I det lys håber vi på at få en fordel med hensyn til motivationsniveauet.

SF: Hvad har højeste prioritet for jer, for så vidt det er muligt at rangere den slags: At avancere fra denne runde i Europa League, at forsvare mesterskabet herhjemme, at komme til at spille europæisk igen næste år, eller eventuelt en UEFA Youth League-sejr over FC Barcelona?

RA: Det vigtigste er at spille europæisk næste år, og den bedste måde at gøre det på er ved at genvinde mesterskabet.

SF: Set udefra kunne det godt se ud til, at kampene mod Napoli i Europa League-gruppespillet har givet nogle skrammer til den selvtillid og følelse af ”uovervindelighed”, som FCM ellers har udstrålet i det meste af sidste – og i starten af denne – sæson. Har denne tolkning noget på sig, efter din opfattelse?

RA: Det er rigtigt, at vi fik et dyk efter Napoli-kampene, men jeg lægger ikke så meget i lige præcis de to kampe. I modsætning til, hvad mange danske fodboldfans tror, er Napoli faktisk et top 5-hold i Europa. I mine øjne er de markant bedre end Manchester United, og det er ingen skam at blive udspillet af sådan et hold.

SF: Hvad betyder salget af Erik Sviatchenko – og har du nogen kommentarer til BTs spekulationer mht., hvorvidt Ståle Solbakkens kontakt til Celtics træner Ronny Delia har haft betydning for, at det salg er gået igennem?

RA: Vi forventede at sælge Erik, så det var ingen overraskelse. Sådan er det. Gode spillere forsvinder, og så er der som regel nogle nye, der popper frem som profiler. Det er livets gang i professionel fodbold, og jeg tror ikke, at salget har så stor en betydning, som mange har en tendens til at tillægge det. Om det holder med Ståle, ved jeg ikke, og det er heller ikke noget, jeg er så optaget af. Hvis han har været indblandet, må det være udtryk for, at han bekymrer sig mere end almindeligt om FCM’s styrke.

SF: Hvor meget har kampene i Europa League betydet for præstationerne i Superligaen, hvor det ser ud til at kunne blive ret vanskeligt at forsvare mesterskabet?

RA: Det er svært at sige. Fysisk tror jeg egentlig ikke, det har haft nogen nævneværdig negativ betydning, men mentalt var der en vis udbrændthed at spore sidst på efterårssæsonen. Egentligt tror jeg, at den såkaldte Europa League-effekt langt henad vejen er en myte.

SF: Kampen mod United må vel betragtes som den vigtigste kamp for et dansk klubhold i efterhånden et par år. Hvordan vil I sikre, at FCM kan blive det på et niveau, så I vil komme til at spille den slags kampe – eller eventuelt endnu større Champions League-kampe – i de næste par år?

RA: Vi skal hele tiden blive ved med at lægge 5-10 % til. Det gør vi ved at handle godt i transfervinduet og ved at bringe vores mange dygtige akademispillere igennem til førsteholdet. Det kuld, der spiller mod Barcelona på tirsdag, ser eksempelvis rigtigt spændende ud.

SF: Oplever du opbakning fra et samlet fodbold-Danmark op til sådan en kamp her? Her tænkes især på, at mange danskere jo er dedikerede United-fans, mens det samtidig nærmest er ”på mode” at trashtalke en opkomlinge-klub som FCM i forbindelse med den hjemlige liga?

RA: Ja, jeg mærker det egentligt sådan, at vi er hele Danmarks hold her den næste uges tid. Og sådan skal det være, for vi er jo ude og tjene point til alle danske hold, så vi i fremtiden kan få flere hold med i de europæiske turneringer.

SF: I forhold til din rolle som bestyrelsesformand: Hvad har du lært efter de første halvanden sæson på posten? Her tænker jeg især på, om jeres teoretisk-statiske tilgang til spillet – som mange jo har fokuseret på – har været helt ukompliceret at skulle overføre til praksis?

RA: Det har været en turbulent periode med historiske resultater. Nogle gange får medierne det til at lyde som om, at der går en slags robotter rundt på træningsanlægget og træffer beslutninger, men den statistiske tilgang er blot en del af vores strategi. Vi tror, at der er meget værdi at hente her – og mange penge at spare – ved en rekrutteringsproces drevet af statistisk analyse, men FCM har mange flere varemærker end blot det.

SF: Tak for snakken – og held og lykke mod United.

RA: Selv tak.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

Sport Fortalt Sport Fortalt
Responsive Menu Image Responsive Menu Clicked Image