03 Feb

Super Bowl 50: Mannings sidste rodeo?

Denver, USA - JANUARY 19: Denver Broncos vs New England Patriots AFC Championship at Sports Authority Field. The Denver Broncos defeat the New England Patriots. Peyton Manning celebrates after the win. (Photo by Anthony J. Causi)

Fortid og fremtid kolliderer, når Peyton Mannings Denver Broncos og Cam Newtons Carolina Panthers ramler ind i hinanden i jubilæumsudgaven af Super Bowl

Af Søren Ditlev Monrad

Da kyniske og forsvarstunge Denver Broncos havde slået allestedsnærværende og altid konstante New England Patriots i AFC-finalen, var alle kameraer rettet mod Peyton Manning og Patriots superduo, headcoach Bill Belichick og quarterback Tom Brady, da det klassiske ”tak-for-kampen-vi-respekterer-jer-noget-så-eftertrykkeligt-håndtryk” skulle uddeles på banens midte.

Da Belichick og Manning – måske de to mest uforanderlige figurer i de seneste 15 års NFL – mødte hinanden på midten, lænede Broncos-quarterbacken sig frem mod Belichicks øre og sagde passende og tilpas højt nok til, at kameraerne kunne fange det: ”This might be my last rodeo, so, it sure has been a pleasure.”

Og selvom om Peyton Manning tillod et lille ”måske” i sætningen, så er få i tvivl om, at Super Bowl 50 endegyldigt er endestation for Manning. Med en Broncos-sejr er det ikke mindst svært at se incitamentet for snart 40-årige Peyton Manning til at blive ved med at tage imod tørre tæsk fra tykke og trodsige forsvarsspillere. Men intet er som bekendt sikkert, før man har hørt det fra hestens egen mund.

Peyton Manning står i sin fjerde Super Bowl, men har i sine tre første forsøg kun formået at vinde én af de sagnomspundne Super Bowl-ringe. Det må siges at være skuffende for manden, som har modtaget mere personlig hæder end nogen anden i NFL. Fem gange har Peyton Manning fået at vide, at han er den mest værdifulde spiller i ligaen – MVP. Ingen anden spiller har gennem historien prøvet det mere end tre gange.

Derfor er det en smule paradoksalt, at Manning efter snart tyve år i ligaen kun er løbet af sted med det hele en enkelt gang, når tre andre quarterbacks inden for samme periode har præsteret bedre. Tom Brady, New England Patriots (fire titler), Ben Roethlisberger, Pittsburgh Steelers (to) og lillebror Eli Manning, New York Giants (to) har alle været mere succesfulde, hvis man kun kigger på titler.

Kan man forestille sig Manning uden Brady?
Har man først sagt Peyton Manning, må man unægtelig også sige Tom Brady. Gennem mere end 15 års parløb har de to været de toneangivende spillere i ligaen. De to, som alle andre har kigget på og forsøgt at kopiere. Henholdsvis 38 og 39 år gamle har de to quarterbacks været uadskillelige i alt deres forskellighed og mødt hinanden 17 gange (11-6 i Bradys favør).

Manning er løbet med det meste af den personlige hæder, mens Brady (i stærkt parløb med headcoach Belichick) har hevet de trofæer hjem til New England, som det hele i bund og grund handler om, ligesom han har været skarp som ingen andre i playoffs. Mannings problem er, at Brady går over i historien som den mest vindende quarterback af de to, mens Manning har underpræsteret, når der har været mest pres på. Brady har en uhørt rekord i playoffs – 22 sejre og ni nederlag – mens Mannings statistik lyder på mere menneskelige 13-13.

Brady har vundet seks conference-finaler (og spillet 10!), mens Manning har vundet fire. Og så står der som tidlige nævnt 4-1 til Brady i den vigtigste kategori – Super Bowl-sejre. På søndag kan Manning dog pynte på den statistik ved at afslutte karrieren med sejr nummer to.

Hvorfor bliver Manning regnet som den bedste spiller?
De største sportsstjerner får ofte kæmpestore prædikater påklistret, men man overdriver ikke ved at sige, at den ældste af Manning-brødrene revolutionerede NFL, da han kom ind i ligaen, og i årene der fulgte viste sit lederskab og spil-intellekt. Få sportsgrene er i så udpræget grad som amerikansk fodbold et coaching game. Nogle kalder det skak med muskler, og hoben af trænere på sidelinjen vil ingen ende tage.

Med Mannings indtræden i ligaen fik vi måske den mest intelligente spiller på den vigtigste position i amerikansk sport (en NHL-målmand må komme ind på en sikker andenplads). Ingen har som Manning været i stand til at improvisere og ændre spil på linjen, når modstanderen gjorde noget uventet, og har kunnet skabe noget ud af intet. Manning har levet af sin forudseenhed og intellekt og mindre af sin atletiske formåen. Efter sigende skulle Manning have memoreret hele Colts’ playbook på en enkelt uge, da han tilbage i slutningen af forrige årtusinde blev generalen i Indianapolis. Manning er ganske enkelt ikke blot headcoachens forlængede arm. Med sin tilstedeværelse og spilforståelse fungerer Manning som headcoach dybt inde i centrum af spillene – et perspektiv alle headcoaches må misunde manden.

Hvad er problemet så?
Manning anno 2016 er kort og godt meget langt fra at være MVP-Manning. Efter en helt igennem forfærdelig kamp mod Kansas City Chiefs i uge 10, hvor han kastede fire interceptions og præsterede en passer rating på 0,00, blev Manning hevet ud af headcoach Gary Kubiak og erstattet med fremtidens mand, Brock Osweiler. Efterfølgende humpede Manning rundt med en fodskade, men selv da han blev klar igen, tøvede Kubiak med at smide ham tilbage på banen og foretrak i stedet at stille med unge Osweiler.

Sidste uge i den almindelige sæson fik Manning dog igen lov til at lede angrebet, da han blev skiftet ind i anden halvleg mod San Diego Chargers og ændrede et potentielt nederlag til sejr. Se Mannings elendighed mod Chiefs her.

Men Manning og angrebet er andenviolin. Broncos har sæsonen igennem tæsket deres modstandere ved at stille med et frygtindgydende forsvar på banen og har tilladt færrest yards til modstanderne sæsonen igennem. Von Miller drev gæk med Patriots’ offensive linje igennem hele AFC-finalen, og han får eminent opbakning af DeMarcus Ware og et driftig og kompetent secondary.

Hvad med Panthers?
Mens Manning i den grad repræsenterer fortiden, så har Carolina Panthers superstjerne, supermanden Cam Newton, i modsætning været sprudlende og til stede hele sæsonen. At Cam Newton bliver dette års MVP, må være tydeligt for alle. Panthers har tabt to kampe de seneste 13 måneder, men alligevel bliver omgivelser og modstandere ved med at undervurdere de hyperoffensive pantere.

Sep 20, 2015; Charlotte, NC, USA; Carolina Panthers quarterback Cam Newton (1) warms up before the the game against the Houston Texans at Bank of America Stadium. Mandatory Credit: Sam Sharpe-USA TODAY Sports

Vi har igen-igen en Super Bowl, hvor det er angrebsfootball over for forsvarsfootball. Panthers har lavet flest point gennem sæsonen, og det skyldes to mænd – offensive coordinator Mike Shula og sæsonens mand i skysovs og superheltekappe Cam Newton. Det er i det hele taget imponerende, at Panthers har formået at vinde kamp efter kamp. For offensiven er super endimensionel og centreret omkring Newton. Panthers næstmest glimtende stjerne Luke Kuechly spiller oven i købet i forsvaret. Newton er på mange måder antitesen til Peyton Manning.

Han er et atletisk monster, der løber, kaster og improviserer i kraft af sin fysik og samtidig giver den som en glad og opmærksomhedskrævende skoledreng, der nyder hvert eneste sekund på banen, mens han slår kolbøtter over forsvarsspillere på vej ind i endzone. Se ham in action her.

Hvad bliver afgørende?
Manning og Broncos spillede en horribel Super Bowl for to år siden, hvor de blev kørt fuldstændigt over af Seattle Seahawks-defensiven og tabte med 35 point. I år er rollerne byttet om. Broncos er holdet med de defensive kvaliteter, der i en times effektiv spilletid vil forsøge at ødelægge Cam Newtons og Mike Shulas højoktane og ofte højtscorende offensiv.

NFL Nows eksperter Ike Taylor og Maurice Jones-Drew er hver især blevet bedt om at pege på en enkelt ting, som de to hold absolut skal opfylde, hvis de vil løbe af sted med det hele. De peger knapt så overraskende på punkter, som ikke nødvendigvis har været de to holds bread and butter gennem sæsonen.

Carolina Panthers skal have maksimalt udbytte af widereceiver Ted Ginn Jr., som skal have succes med sine dybe løb. Det skal tvinge Broncos-forsvaret til at dække mindre kompakt og koncentreret op, så Cam Newton kan få skudt hele arsenalet af med både korte og lange kast og løb. Derudover skal Panthers bygge videre på en stærk defensiv, som de har haft held med mod både Seattle Seahawks og Arizona Cardinals i deres to første playoff-kampe. Formår Panthers fire defensive linemen at stresse Manning, få bolden ud af hænderne på ham og skabe mere end én turnover for tredje kamp i træk, så er Panthers et godt stykke af vejen mod deres første Super Bowl-triumf.

Denver Broncos skal derimod have gang i en massiv produktion af yards fra deres runningback-duo, C. J. Anderson og Ronnie Hillman. 13 gange siden 2014 har Broncos løbet for mere end 125 yards, og alle 13 gange har de vundet. Som med så meget andet handler det om, at Broncos kan blande løb og kast i et tilpas forhold, så Panthers defensiv ikke får held med at dække banen på samme måde hele tiden.

Derudover fremhæver Ike Taylor og Maurice Jones-Drew det helt åbenlyse; at Manning skal lade være med at kaste interceptions. Manning har en enestående elendig touchdown-til-interception-ratio med ni touchdowns og hele 17 interceptions i år. Det lyder umiddelbart alarmerende for Broncos-offensiven, men Manning har faktisk vendt bøtten og har ikke kastet en eneste interception siden sin famøst forrykte præstation mod Kansas City Chiefs.

Bookmakerne har Panthers som storfavorit til at hive en sejr med hjem til Carolina, hvilket ikke er så mærkeligt, når man ser på, hvilken fantastisk stime og sæson de har gang i. Det er selvfølgelig en fest, som Manning og Broncos vil gøre alt for at lukke. Spørgsmålet er, om Peyton Manning fløjter en sejrs- eller nederlagsmelodi, når han som en anden Lucky Luke rider væk fra opmærksomhed og footballkarriere med udsigt til solnedgangen for allersidste gang? Natten mellem søndag og mandag er vi meget klogere.

Super Bowl bliver spillet, når søndag bliver til mandag (dansk tid) – klokken 00.30. I år udgår duellen fra Levi’s Stadium, Santa Clara, Californien.

03 Feb

The Harbaugh Bowl

harbaughbrothers

 

I nat dansk tid løber verdens største årligt tilbagevendende sportsbegivenhed af stablen. Super Bowl nummer 47 byder på brødreduel, en legendes farvel og to überkvalificerede forsvar.

Af Søren Ditlev Monrad

At Super Bowl XLVII’s største historie er familiefejden mellem storebror John Harbaughs Baltimore Ravens og lillebror Jim Harbaughs San Francisco 49’ers er ikke til at tage fejl af, når man kigger på, de prædikater amerikanske medier traditionen tro allerede har klistret på sæsonens altoverskyggende kamp. The Harbaugh Bowl, HarBowl, SuperBaugh og Brother Bowl er bare nogle af titlerne på familieopgøret. Og det er da også bemærkelsesværdigt, at to brødre står over for hinanden i den største kamp i amerikansk sport. I et land med mere end 300 millioner indbyggere og kun 32 NFL headcoach-stillinger, er der en lang række ubekendte, der skal falde på plads, før et sådan tilfælde kan blive virkelighed. Og at det første par trænerbrødre så oven i købet skal spille deres respektive hold frem til Super Bowl i samme år virker endnu mere urealistisk i en sportsgren, der med draftsystem og lønloft forsøger at gøre ligaen så jævnbyrdig som overhovedet mulig.

Storebror

Men ret skal være ret. Brødrene står i spidsen for to af de klart bedste mandskaber, den amerikanske liga kan fremvise. Storebror John har stået i spidsen for Ravens siden 2008 og kan fremvise en fantastisk statistik, hvor han har ført ravnene i playoffs i alle sine fem sæsoner. Det har han fortrinsvis gjort med en solid defensiv, et kompetent løbespil og en gennemsnitlig quarterback, der er vokset med opgaven, efter at have fået (ufortjent?) kritik gennem flere sæsoner på trods af kontinuerligt solidt spil, der var millimeter fra at føre Ravens i Super Bowl allerede sidste år. Quarterback Joe Flacco og headcoach John Harbaugh har kørt parløb siden 2008 og høster nu endelig frugterne af den vinderkultur, de sammen har bygget op i Baltimore.

Lillebror

Endnu mere imponerende er måske det arbejde, som Harbaugh med fornavnet Jim har præsteret i San Francisco. 49’ers har stolte Super Bowl-traditioner, men har haft en række meget pauvre år op igennem det 21. århundrede. Da Jim Harbaugh overtager ansvaret fra Mike Singletary fra begyndelsen af 2011-sæsonen, kan 49ers se tilbage på otte sæsoner i træk med flere tabte kampe end vundne og et slutspil, der virker lysår væk. Men i sin første sæson vender Jim Harbaugh det hele rundt med 13 vundne og kun 3 tabte kampe i den regulære sæson. Et overtime-nederlag til de senere Super Bowl-mestre New York Giants i NFC Conference Championship-kampen er det eneste, der skiller lillebror Harbaugh fra at sende 49ers i Super Bowl i sin første sæson. Kun godt et år senere står 49ers nu med muligheden for at gå hele vejen, og med favoritværdigheden hvilende tungt på deres skuldre. Og mange af ingredienserne, der har ført 49ers så langt, har de til fælles med Ravens. Et solidt forsvar, et intelligent og tungt løbespil, men derudover også en pludselig fødsel af en mere end sprudlende, superatletisk quarterback, som ingen kunne have forudset inden sæsonstart. Mere om fænomenet Colin Kaepernick om lidt.

Legenden siger farvel

RayLewis

Selvom opgøret mellem de to brødre overskygger alle andre historier, så kommer ingen udenom, at spilleren, alles øjne vil hvile på i Mercedes-Benz Superdome i New Orleans, selvfølgelig er ingen andre end Ray Lewis. Den måske bedste linebacker i ligaens historie annoncerede inden playoffs, at han ville indstille karrieren. Nogle kaldte det et genialt træk af Lewis at offentliggøre sin tilbagetrækning lige inden playoffs. Linebackeren missede den regulære sæsons sidste ti kampe med en overrevet triceps, men nåede altså tilbage i tide til playoffs, hvor næste kamp hver gang potentielt har kunne været den sidste, og har formået at opildne sine yngre holdkammerater til at kæmpe ikke bare for videre avancement, men for at de kunne give den gamle mand en Super Bowl til at afslutte karrieren med. Ray Lewis har i en alder af 37 år ikke længere den altoverskyggende rolle på banen, men ingen når stadig i nærheden af hans presence og evne til at motivere og sætte sine holdkammerater op. Ray Lewis personificerer som ingen anden Baltimore Ravens. Han har spillet samtlige sine 17(!) sæsoner i klubben, har vundet én Super Bowl-ring og er blevet kåret som den bedste forsvarsspiller i ligaen to gange. Den snart forhenværende linebacker splitter som ingen anden vandene. Han evne til at provokere modstandere og få dem til at underpræstere er legendarisk og hans lederskab på Ravens-holdet er usammenligneligt. Men med til fortællingen hører også historien om et mord på to unge mænd efter en Super Bowl-fest i Atlanta i 2000, hvor Lewis’ vennegruppe faldt i slagsmål med en anden gruppe. Lewis er aldrig blevet dømt, men hans jakkesæt fra den aften er aldrig blevet fundet, og han vidnede imod sine to venner. Lewis har siden betalt erstatning til de to unge mænds familier. Det sætter en tvivlsom plet på Lewis’ karriere, men uanset om han er skyldig eller ej, er det ikke den historie, som kommer til at stå tilbage, når han har iført sig hjelm og krigsmaling for sidste gang, men i stedet historien om en unik og modbydeligt spillende linebacker. En Super Bowl-ring nummer to godt tolv år efter den første vil fuldende eventyret om Ray Lewis’ sidste sæson.

Opfindelsen af en superstjerne

colinkaepernick

Omdrejningspunktet bag Jim Harbaughs succes i San Francisco gennem to sæsoner har været opbygningen af en stærk defensiv kombineret med en offensiv, som primært har haft fokus på at sætte løbespillet med runningback Frank Gore op, så han kan buldre ned ad banen. I spidsen for de offensive kræfter har lillebror Harbaugh sat sin lid til quarterback Alex Smith, som har gjort det udmærket, men aldrig har været blandt de allerbedste quarterbacks i NFL. Da Smith blev skadet i midten af sæsonen, fik backup-quarterback Colin Kaepernick chancen, som i Super Bowl kun starter sin kamp nummer 10 i karrieren. Det siger sig selv, at det er gået hurtigt, men Kaepernick har hele vejen igennem nydt fuld opbakning fra sin headcoach. Superatletiske Colin Kaepernick har givet 49ers et nyt våben, da han udover at have en solid højre arm påskruet kadaveret også kan løbe som en græsk gud med bolden, så selv en Michael Vick i sin storhedstid ville have været misundelig.  I sin første playoff-kamp mod Green Bay Packers løb 25-årige Kaepernick for flest yards fra en quarterback i en kamp nogensinde (181 yards)! 49ers har med Kaepernick ved roret fået endnu et våben, som blot gør det endnu sværere for modstanderen at stoppe både løbe- og kastespil.

Afgørelsen

Og hvem vinder så? Det er dagens bedste spørgsmål, inden kampen tager sin begyndelse. 49ers står i sin første Super Bowl i 18 år, men kan se tilbage på en statistik, som må give dem tro på, at de trækker det længste strå. Fem Super Bowl-optrædener har resulteret i fem sejre. Hvis det skal lykkes igen i nat, skal lillebror Harbaughs defensiv slå til igen, og offensiven skal fordele løbe- og kastespil ligeligt i starten af kampen. På den måde bliver Ravens’ frygtindgydende forsvar nødt til at være en smule mere afventende, end de helst ønsker. Det vil give plads til Frank Gore op igennem midten og på siden af sin offensive line. Kaepernick vil med garanti starte med at kaste mere, end han løber, og det vil i anden halvleg åbne op for flere muligheder for det store, lange løb, som alle ved, han mestrer. Den ubekendte faktor i den taktik er, hvordan uprøvede Kaepernick, som stadig er våd bag ørerne, reagerer, når han står i den største kamp af alle.

Ravens er interesseret i, at kampen får så få scoringer som muligt, da deres defensiv sagtens kan være med, mens deres offensiv bliver vurderet dårligere end 49ers’ af de fleste eksperter. Men rammer deres lille raketsmølf Ray Rice dagen med hjælp fra sin offensive line, så kan Ravens blive dødsensfarlige i offensiven. Samtidigt har Ravens en fordel i, at quarterback Joe Flacco i modsætning til sin uprøvede konkurrent på pladsen har masser af erfaring, som kan hjælpe ham til at holde hovedet koldt, når det virkelig strammer til.

Med mindre 49ers’ offensiv eksploderer, regner de fleste iagttagere med en lavtscorende kamp, som derfor kan falde ud til begge holds side. De femdobbelte Super Bowl-mestre fra San Francisco er dog favorit hos samtlige bookmakere. Uanset hvem der løber med Vince Lombardi-trofæet, er én ting sikker. Det bliver en headcoach med efternavnet Harbaugh, som fører sit hold hele vejen.