11 Mar

Er tiden kommet for Monsieur Wenger?

IMG_6307

Efter endnu en Champions League-exit i ottendedelsfinalen og nok en udspillet rolle i mesterskabskampen ser et muligt sommerfarvel til Arsene Wenger mere sandsynligt ud end nogensinde. 

Af Kristoffer Lottrup

Det har ligget og luret i flere år, men det har aldrig for alvor været et tema. Det er det nu: Bør Arsenal F.C. tage afsked med manager og kulturbærer — nej, kulturstøber — Arsene Wenger efter denne sæson? Eller vil Wenger selv annoncere sit stop efter 21 år i klubben i de kommende måneder? Efter en rædselsfuld periode med smertefulde nederlag i både ligaen og Champions League virker et af de to scenarier mere sandsynlige end på noget tidligere tidspunkt, siden franskmanden kom til The Gunners i 1996 (han erstattede i øvrigt Bruce Rioch).

Bevares, Wengers position er blevet diskuteret flere gange. Særligt mod slutningen af sidste sæson, da Arsenal ifølge mange — både tilhængere og iagttagere — forpassede alletiders mulighed for at vinde Premier League for første gang siden 2004. I en sæson, hvor de øvrige tophold så både halv- og helsløje ud og alle leverede under vanlig standard, lignede Arsenal den oplagte ligavinder. Det skete som bekendt ikke. Leicester løb med pokalen, og for Arsenal blev det til endnu en titelløs sæson, hvis højdepunkt meget symptomatisk var overtagelsen af Tottenhams andenplads på sidste spilledag, der nærmest blev fejret som et mesterskab.

Efterfølgende var Wenger ikke overraskende til debat. Det var han også i sæsonen 2012/2013, inden to FA-Cup-titler suppleret med Community Shields lagde en dæmper på kritikken i de to efterfølgende sæsoner.

Den nuværende kritik virker imidlertid mere alvorlig. Det er som om, protesterne er flere og mere iøjnefaldende. Som om hæren af eksperter, der kræver Wengers afgang er større og mere insisterende. Det ligner et mæthedspunkt. 

Med midtugens 1-5-nederlag og samlet 2-10 til Bayern München blev ottendedelsfinalen endestationen for Arsenal i Champions League for syvende år i streg. Lørdagen inden tabte man 1-3 til Liverpool og er nu endnu engang de facto ude af mesterskabskampen med to måneder tilbage af sæsonen. Det er same old story. 

Intern uro

Mest bemærkelsesværdigt er det imidlertid, at der i den seneste tid har været åbenlys røre i spillertruppen. Holdets største stjerne, Alexis Sanchez, har flere gange i løbet af sæsonen givet sine frustrationer til kende på banen og er tydeligvis ikke tilfreds med tingenes tilstand. I lørdagens nederlag til Liverpool startede Sanchez til manges forbløffelse på bænken. Chileren kan meget vel være fortid i Arsenal til sommer.

Mens rygterne om et sammenstød mellem Sanchez og Laurent Koscielny samt chilerens hang til smil på bænken under Bayern-massakren angiveligt er blæst ud af proportioner, er de kedelige historier alligevel bemærkelsesværdige. Sådan plejer det ikke at være i Arsenal.   

Læg dertil de vedvarende rygter om, at ikke bare Sanchez, men også Mesut Özil og Alex Oxlade-Chamberlain pønser på at forlade klubben. 

Også her spiller Wenger en afgørende rolle. Franskmanden blev tidligere på året tilbudt en ny to-årig kontrakt, men han har endnu ikke skrevet under. Usikkerheden om Wengers fremtid kan meget vel tænkes at forplante sig til truppen, hvor netop Mesut Özil i februar udtalte, at en eventuelt kontraktforlængelse i hans tilfælde afhænger af Wenger. 

Wenger selv har udtalt, at beslutningen om en mulig forlængelse bliver et spørgsmål om mavefornemmelse henimod slutningen af sæsonen, ligesom han siden har indikeret, at tilhængernes holdning i nogen grad vil spille en rolle:

“It will not be the most important factor but you consider it, of course,” sagde franskmanden efter det første 1-5 nederlag til Bayern i midten af februar. 

Både før Liverpool-kampen lørdag og returopgøret mod Bayern tirsdag protesterede en hård kerne på omkring 200 Arsenal-supportere mod en kontraktforlængelse til Wenger under paroler som “Wexit” og “Time for Change”. Lignende protester er planlagt forud for kampen mod Lincoln City, ligesom der er forlydender om, at et “No New Contract”-banner skal flyves henover The Hawthorns under den kommende Premier League-dyst mod West Bromwich.

Bestyrelsens mand

Meget tyder på, at Wenger selv styrer sin fremtid. Som nævnt blev Wenger tidligere i 2017 tilbudt en ny to-årig kontrakt — en klar indikation på, at det er op til Wenger selv, hvorvidt han ønsker at fortsætte. 

Wenger har utvivlsomt og med god ret en stor stjerne hos klubbens bestyrelse. Arsen(al) Wenger er synonym med Arsenal, som Sir Alex Ferguson er det med Manchester United, og franskmanden har både revolutioneret klubbens image og måde at spille fodbold på. Under opførelsen af Emirates Stadium styrede han klubben resultatmæssigt stabilt igennem en periode med mindre budgetter og ringere konkurrenceevne og sikrede Champions League-deltagelse sæson efter sæson. Det har man stor respekt for på bestyrelsesgangen.   

At Arsenal desuden har haft sorte tal på bundlinjen i 14 år i træk taler yderligere til Wengers fordel. Således udtalte klubbens største aktionær, den amerikanske forretningsmand Stan Kroenke, der modsat en Roman Abramovich i Chelsea eller en Sheikh Mansour i Manchester City, åbent har erkendt, at han er engageret i fodbold for at tjene penge, i oktober sidste år: “We are all high on Arsene.”

At bestyrelsen har øje for de seneste ugers fanprotester og uro omkring klubben blev imidlertid tydeligt, da man følte sig kaldet til at udsendte en officiel erklæring på klubbens hjemmeside, hvor Wengers situation blev addresseret. 

“We are fully aware of the attention currently focused on the club and understand the debate. We respect that fans are entitled to their different individual opinions but we will always run this great football club with its best long-term interests at heart. Arsene has a contract until the end of the season. Any decision will be made by us mutually and communicated at the right time in the right way.”

En diplomatisk erklæring, nuvel, men den åbner også for, at man bliver enige med Wenger om at gå hver til sit ved sæsonens udgang.

Tid til forandring?

Om et par timer tager Arsenal imod upåagtede Lincoln City i FA-Cuppen — den sidste titel, The Gunners har mulighed for at vinde i indeværende sæson. En sejr over Lincoln City giver adgang til semifinalerne. Skulle Arsenal gå hele vejen, kan det både bane vejen for en forlængelse med Wenger, såvel som det kan tjene som anledning til et stop a la van Gaal i Manchester United sidste år (uden sammenligning i øvrigt).  

Spørgsmålet er, hvad der sker, hvis det hele ender titelløst og med en placering udenfor top-fire for første gang under Wenger (!). Hvad vil i så fald være i klubbens bedste langsigtede interesse?

Er det på tide at sige stop. Vil Wenger benytte lejligheden til at søge en sidste udfordring i en anden klub eller som landstræner? Og vil Arsenal starte på en frisk under en ny cheftræner? Juventus succesfulde manager Massimilliano Allegri lurer angiveligt i kulissen.

Eller er Wenger og Arsenal endnu ikke færdige med hinanden? Er der fortsat et år eller to tilbage i manden med den lange dynefrakke? Tallene på bundlinjen er også sorte i indeværende regnskabsår. 

Første skridt på vej mod svaret er dagens kamp mod Lincoln City. Nul pokaler og en eventuel femte- eller stjetteplads vil være svær at sluge for både klubben, tilhængerne og Wenger selv. 

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

Sport Fortalt Sport Fortalt
Responsive Menu Image Responsive Menu Clicked Image